Los alquimistas más famosos

Cuando piensa en un alquimista, ¿qué ve? ¿Un hombre viejo y demacrado, posiblemente un mago, removiendo un caldero, echando Dios sabe qué en un brebaje humeante, con la cara fija en una mirada enloquecida mientras intenta conseguir la Piedra Filosofal y crear la “perfección hecha por el hombre” y la vida eterna?

En Occidente se cree que la alquimia nació en la época del rey egipcio Hermes Trismegisto (como lo llamaron los griegos) alrededor del año 1900 a.C., siendo el primer documento la famosa Tabla de Esmeralda de Hermes. Considerada por los alquimistas europeos como la base de su trabajo, la tablilla contenía supuestamente el secreto de la prima materia (una materia que era el fundamento de todo) y su transmutación. Los textos del Corpus Hermético, supuestamente escritos por Hermes, son la base del hermetismo, una tradición espiritual, filosófica y mágica. Uno de sus principios es que cuando se busca “lo divino” hay que empezar por los “misterios de la naturaleza”.

Los filósofos griegos sintieron curiosidad por los métodos egipcios y combinaron sus propios puntos de vista sobre la formación de la materia a partir de los cuatro elementos -fuego, tierra, agua y aire- con la ciencia egipcia, creando Khemia (Egipto en griego).

Jan baptist van helmont

“En lo que respecta a la alquimia es difícil descubrir el estado real de las cosas, ya que los historiadores especializados en este campo parecen estar a veces bajo la ira de Dios mismo; pues, al igual que los que escriben sobre la controversia Bacon-Shakespeare o sobre la política española, parecen teñirse del tipo de locura que se proponen describir”.

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Debemos esta descripción poco halagadora de los historiadores de la alquimia al historiador Herbert Butterfield, que escribía en 1949. La descripción era injusta en 1949, y es absurda hoy en día, cuando la historia de la alquimia es un floreciente campo de estudio con sus propias revistas, conferencias, libros de texto e incluso sus propias camisetas (pulse aquí para ver un ejemplo https://www.teepublic.com/t-shirt/455208-lead-to-gold-teach-the-controversy).

El profesor Lawrence Principe, catedrático Drew de Humanidades en la Universidad Johns Hopkins, ha hecho más que la mayoría de los historiadores de la alquimia para convertir este campo en lo que es hoy. En su primer libro, The Aspiring Adept: Robert Boyle and his Alchemical Quest (1998), Principe demostró que el experimentador del siglo XVII Robert Boyle, lejos de rechazar la alquimia por considerarla una pseudociencia, la adoptó en algunos de sus tratados químicos más importantes.

Roger bacon

Cuando uno piensa en un alquimista, ¿qué ve? ¿Un hombre viejo y demacrado, posiblemente un mago, removiendo un caldero, echando Dios sabe qué en un brebaje humeante, con la cara fija en una mirada enloquecida mientras intenta conseguir la piedra filosofal y crear la “perfección hecha por el hombre” y la vida eterna?

En Occidente se cree que la alquimia nació en la época del rey egipcio Hermes Trismegisto (como lo llamaron los griegos) alrededor del año 1900 a.C., siendo el primer documento la famosa Tabla de Esmeralda de Hermes. Considerada por los alquimistas europeos como la base de su trabajo, la tablilla contenía supuestamente el secreto de la prima materia (una materia que era el fundamento de todo) y su transmutación. Los textos del Corpus Hermético, supuestamente escritos por Hermes, son la base del hermetismo, una tradición espiritual, filosófica y mágica. Uno de sus principios es que cuando se busca “lo divino” hay que empezar por los “misterios de la naturaleza”.

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Los filósofos griegos sintieron curiosidad por los métodos egipcios y combinaron sus propios puntos de vista sobre la formación de la materia a partir de los cuatro elementos -fuego, tierra, agua y aire- con la ciencia egipcia, creando Khemia (Egipto en griego).

Alquimistas famosos y sus contribuciones

Detalle de El alquimista calvo, según David Teniers II, siglo XVII, óleo sobre tabla. El tema de este cuadro es un anciano alquimista en su horno removiendo una mezcla en un crisol mientras lee un manuscrito. Su joven ayudante espera pacientemente nuevas instrucciones mientras aprieta el fuelle para mantener el fuego encendido. Los instrumentos que los alquimistas necesitaban para experimentar están representados, desde la cristalería alquímica y los aparatos de destilación hasta los manuscritos.

Lawrence Principe es uno de los principales estudiosos de la alquimia en el mundo. Obtuvo su primer doctorado en química y el segundo en historia de la ciencia. Su libro, Los secretos de la alquimia, salió a la venta justo al terminar este número de Patrimonio Químico (ahora Destilaciones). Le pedimos que ofrezca a nuestros lectores una muestra de su nueva obra, dirigida a cualquier persona interesada en la historia de la química.

La alquimia está llena de secretos. Sin embargo, en la última generación los estudiosos han ido revelando cada vez más su sorprendente contenido e importancia. Ya no se la descarta como una pérdida de tiempo o una búsqueda absurda. La alquimia se reconoce cada vez más como una parte fundamental de la herencia de la química, de los continuos intentos humanos de explorar, controlar y utilizar el mundo natural. Los alquimistas desarrollaron conocimientos prácticos sobre la materia, así como sofisticadas teorías sobre su naturaleza oculta y sus transformaciones. Su esperanza de descubrir el secreto de la preparación de la piedra filosofal -un material supuestamente capaz de transmutar los metales comunes en oro- fue un poderoso incentivo para sus esfuerzos. Pero al mismo tiempo, contribuyeron a la minería y la metalurgia, y a la farmacia y la medicina, y sus logros y aspiraciones (así como sus fracasos) inspiraron a artistas, dramaturgos y poetas. Sus investigaciones y objetivos tenían tanto aspectos comerciales y científicos como filosóficos y teológicos. Muchos alquimistas expresaban (a menudo sólo implícitamente) una gran confianza en el poder del ser humano para imitar y mejorar la naturaleza, y su trabajo incluía la exploración de la relación del ser humano con Dios y el universo creado. El trabajo de los historiadores de la ciencia sigue revelando la enorme complejidad y diversidad de la alquimia, su importante posición en la historia y la cultura de la humanidad, y sus continuidades con lo que ahora llamamos química.

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